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¿Por qué los arrecifes de coral son tan débiles?

En treinta años, la Gran Barrera australiana ha perdido la mitad de su arrecife. La contaminación, las perturbaciones climáticas, los huracanes, la sobrepesca, pero también el acanto, la estrella de mar que se reproduce periódicamente en el océano y que hoy se llena de coral: estas son las causas de la desaparición que amenaza con hacerse inevitable.

¡Desaparición de coral pero no solo! Porque el coral no existe por sí mismo. Al contrario, debe su formación como barrera y, en consecuencia, su supervivencia a las algas microscópicas, con las que vive en simbiosis. Y esto, desde el principio: todos los corales nacen ya de un primer descendiente, que son pequeños invertebrados de cuerpo cilíndrico y una boca rodeada de tentáculos. Sin embargo, este primer tumor pudo desarrollarse gracias a las zooxantelas, una microalga cuyas capacidades fotosintéticas le aportan el oxígeno y los nutrientes que necesita para fabricar la piedra caliza que protege en forma de exoesqueleto. Sin algas, no hay pólipo y por lo tanto no hay coral. A su vez, las microalgas tienen derecho a cobijo y cobijo.

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Arrecifes de coral: un milagro de cooperación entre pólipos y algas

Así, el nacimiento de la barrera se debe al milagro de la cooperación: una vez fijados a una roca submarina y permanentemente alimentados por zooxantelas, los pólipos pueden dividirse por gemación, hasta formar extensas colonias de coral. que crecen después de cada período de reproducción. Un proceso muy lento: el coral tarda varios miles de años en formarse. Solo los escleractinios, los corales duros, pueden construir tales estructuras. Se encuentran principalmente en el borde del continente, alrededor de las islas o, en general, donde el terreno submarino sale a la superficie.

Sabiendo que la simbiosis entre pólipos y microalgas requiere agua pura, bien oxigenada, entre 20 y 30 °C, y que no tolera cambios de temperatura, acidez o salinidad. Si el agua se calienta o se vuelve más ácida, como sucede dos veces debido al cambio climático, se rompe el vínculo entre los pólipos y las algas. Luego se expulsan las zooxantelas, lo que puede provocar la muerte de los pólipos. Un fenómeno fatal conocido como blanqueamiento de corales.

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