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¿Es Júpiter una estrella fallida?

¿Es Júpiter una estrella fallida?

Estudio cómo se forman las estrellas y los planetas, que es una gran parte de las formas en que Júpiter es o no como una estrella.

Podemos considerar que Júpiter es un poco como una «estrella fallida» porque en realidad tiene una composición química muy similar a la del sol. Júpiter es predominantemente hidrógeno y helio, con solo una pequeña fracción de cualquier elemento más pesado. Esto significa que si Júpiter fuera más pesado, podría fusionarse (la fuente de energía del sol) e irradiar su propia luz. Sin embargo, Júpiter es muy liviano y su temperatura central no aumentó lo suficiente como para que comenzara la fusión del hidrógeno.

(Notaré que Júpiter se ve un poco diferente de las estrellas, pero eso se debe a que es tan frío que muy poco hidrógeno entra en la producción de moléculas como amoníaco (NH3), metano (CH4) e incluso hidrocarburos más pesados. El sol está tan caliente que casi todas las partículas se rompen, así que no tienes nada más que hidrógeno y otros átomos.

El hecho de que Júpiter tenga la misma composición que el Sol en realidad nos dice algo interesante sobre cómo se formó, es decir, debe haberse formado simultáneamente con el Sol, a partir de la misma nube de gas. Sin embargo, esto nos lleva a la principal diferencia entre estrellas (como el Sol) y planetas (como Júpiter). Cuando se forma una estrella (y sus planetas), toda la nube colapsa. Debido a la preservación del «momento angular» (es decir, la velocidad de rotación de la materia), la nube que colapsa gira hacia arriba y parte del material no puede caer hasta la estrella. En cambio, este material se convierte en un disco que orbita la estrella y los planetas se condensan fuera de ese disco. Creo que la mejor manera de distinguir las estrellas de los planetas es preguntar si son el objeto central en una de las densidades grandes o si se han formado en el disco alrededor de algunos cuerpos centrales (más masivos).

¡Vale la pena señalar que esta puede ser una distinción sutil! Vemos muchas cosas flotando en la Vía Láctea que, de hecho, son tan pequeñas que nunca provocaron la fusión. A estas las llamamos «enanas marrones». Uno de los hallazgos emergentes en astronomía es la comprensión de que se pueden hacer estos objetos de la misma manera que una estrella, que tiene una masa que puede ser tan baja como la de Júpiter. Así que estos objetos parecerían ser completamente idénticos a Júpiter, pero quizás deberían ser considerados «criaturas parecidas a estrellas» en lugar de «seres planetarios».

Esto causa cierta controversia entre los astrónomos, ¡porque no sabemos qué término usar para ellos! Todavía estamos trabajando para definir un «planeta» como cualquier objeto menor que una masa crítica (que al menos podemos medir), o tratando de definirlo en función de cómo se formó (que es más científico, pero a menudo difícil de definir) . Me inclino por la segunda opción, pero estad atentos, ¡porque la respuesta a esta pregunta puede seguir cambiando en el futuro!

una. Adam Krause

La Universidad de Texas en Austin

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