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¿Cómo sabes que una especie se ha extinguido?

Algunas especies no han mostrado el más mínimo signo de vida en décadas. Como evidencia de su paso por la Tierra, sólo quedan testimonios cada vez más borrosos, una fotografía desactualizada, un boceto o, en el mejor de los casos, un ejemplar metido en el fondo del museo. ¿Cómo sabes que una especie se ha extinguido?

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Entonces, ¿la despedida de la tortuga gigante de Galápagos, el pato de cabeza rosada de Birmania, el mono Miss Reddron, el tigre de Tasmania? ¡No tan rápido! Los ambientalistas responden.

¿Y si todavía quedaran algunos supervivientes que pasaron desapercibidos? Para averiguarlo, a veces organizan operaciones de comando reales para encontrar estos animales perdidos.

A fines de 2017, la ONG estadounidense Global Wildlife Conservation lanzó un aviso de investigación sobre 25 especies simbólicas. Aún mejor: biólogos de la Universidad James Cook de Australia partieron en el verano de 2017 en busca del famoso tigre de Tasmania, una especie que definitivamente está extinta como el pájaro dodo o el mamut.

Tipos que aparecen de repente

Estos pasos pueden parecer disparatados o desesperados. Sin embargo, las hermosas historias de redescubrimiento son más frecuentes de lo que se podría pensar.

Un encuentro tan inesperado, en junio de 2017, frente a las costas de Australia, para una expedición científica con un «pez sin rostro», cuya última visión se remonta a 1873; O una salamandra Bolitoglossa jacksoni («Maravilla Dorada») fue encontrada en octubre de 2017 por un guarda parque forestal guatemalteco, más de cuarenta años después sin ser visto. O, en febrero de 2019, la asombrosa y exitosa caza de la tortuga gigante en la Isla Fernandina, en las Islas Galápagos, ha estado desaparecida desde 1906.

Los biólogos hablan de «los tipos de Lázaro», del nombre de este personaje bíblico que, invitado por Jesús, sale vivo de su tumba … Sin embargo, en ecología, estos milagros ocurren en promedio tres veces al año.

¿Cómo explicamos que las especies permanezcan invisibles durante décadas?

Por su pequeño tamaño, los animales tienen una vida nocturna, ya sea que vivan en el fondo de un río u océano, bajo tierra o en un paraguas …

Algunas especies pueden persistir en lugares remotos, en medio de pantanos, en picos inaccesibles o en zonas de guerra. Otros se desarrollan naturalmente en áreas geográficas muy pequeñas. Finalmente, algunos animales exhiben un comportamiento sospechoso.

Y con razón, su comportamiento natural apunta a nunca detectar a sus presas o depredadores. Sin mencionar los invertebrados, que a menudo son difíciles de detectar e ignorados por los científicos y otros entusiastas de la vida silvestre.

Entonces, ¿Cómo sabes que las criaturas todavía existen? Esta es la sutileza de la ciencia de la extinción: Una especie se declara extinta cuando muere el último individuo, ¡lo cual es difícil de probar en la práctica! Dice Thomas Brooks, director científico de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

 Preferimos, como primer paso, declarar que está «en peligro y posiblemente extinto» para que podamos reunir pruebas suficiente» Incluso si eso significa que se subestima la extinción de especies.

Miedo a los naturalistas

Esta extrema cautela se explica por el miedo de los naturalistas, que quieren a toda costa evitar declarar erróneamente una especie extinta, lo que podría llevar al retiro de las medidas de conservación, y por ende a la desaparición real del animal.

Pero entonces, ¿Cómo sabes que una especie se ha extinguido?

Decisión fatal si hay una decisión, se llama «culpa de Romeo» en referencia a la tragedia de Romeo y Julieta: Romeo se suicidó, confundido con la muerte de Julieta. Para despejar dudas, los científicos utilizan modelos matemáticos para evaluar la probabilidad de que una especie se extinga en función de las amenazas a las que está expuesta. Las observaciones y la intensidad del esfuerzo para encontrarla.

Porque antes de que se pueda afirmar que una especie está extinta, se debe haber realizado un largo e intenso trabajo de exploración en el área de la existencia histórica del animal.

Imágenes de satélite, omnipresentes trampas fotográficas gráficas, campañas para recolectar «ADN ambiental» en el agua, el cabello y las heces que caían aquí y allá, pero también en la sangre succionada por mosquitos y sanguijuelas …

Si aún no se había extinguido, es probable que la mayoría de estas especies perdidas sean pocas en abundancia y necesiten desesperadamente protección. Porque por debajo de cierto umbral, la población se vuelve vulnerable: unos pocos individuos en edad reproductiva no necesariamente se aman o no pueden cooperar.

Solo se necesita una interrupción para acabar con toda una población. Pero si los hábitats naturales de la especie aún están presentes, ¡todavía hay esperanza!

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