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¿Cómo podemos limpiar nuestro espacio de desechos?

A 400 kilómetros sobre nuestras cabezas, una caja aparentemente inocua flota en el espacio. ¿Escombros como cualquier otra cosa? ¡Al contrario, es el primer camión de basura en el espacio! Lanzado en órbita el 20 de junio de 2018 por los astronautas Drew Feustel y Ricky Arnold de la Estación Espacial Internacional, el RemoveSAT, un cubo de 70 cm de ancho y 100 kg de peso, tiene como objetivo evaluar dos técnicas de limpieza del espacio.

Si se han estudiado varias estrategias de captura en la Tierra durante diez años, esta es la primera vez que se realizan pruebas en el espacio. Desarrollados por la misión RemoveDEBRIS y supervisados ​​por el Centro Espacial de Surrey en Inglaterra, los dos métodos probados parecen estar inspirados en la pesca en alta mar, ya que implican lanzar una red a un objetivo o lanzar un arpón.

¡La caza está abierta! Después de años de investigación y discusiones sobre el manejo de los escombros que obstruyen nuestras órbitas, ¿finalmente comenzará la limpieza? Es cuestión de tiempo. Porque desde el lanzamiento del primer satélite Sputnik en 1957, el espacio se ha convertido en un terreno real para el vertido de fragmentos de todo tipo (cuerpos de satélites antiguos, etapas superiores de misiles, etc.).

135 millones de desechos espaciales en órbita

En 2002, el Comité Espacial Interagencial, cuyo nombre en código IADC, intentó regular los desechos espaciales, estipulando que cualquier proyecto destinado a desplegar un satélite en el espacio debe prever la remoción de desechos, en los últimos veinticinco años después del final de su misión En órbitas bajas o geoestacionarias, ya sea al consumir la nave espacial en la atmósfera, o al enviarla a una órbita cementerio.

Pero debido a la falta de sanciones reales, esta directiva, que incluye gastos adicionales, está muy lejos de implementarse en la actualidad: solo el 55% de las misiones se adhieren a las regulaciones de la IADC, y las estadísticas bajan al 20% para las de más de 600 kilómetros.

Como resultado, de los 29.000 objetos espaciales de más de 10 cm a los que se hace referencia actualmente en todo el mundo, el 93% son escombros en órbita, lo que pone en peligro potencialmente a los satélites operativos o la Estación Espacial Internacional que cruzan en su camino.

Porque, en el espacio, cualquier colisión puede ser fatal. Como fue el caso en 2009 con Iridium 33: ¡Este satélite estadounidense explotó después de chocar con un viejo satélite ruso Cosmos 2251, alcanzándolo a una velocidad de 42 mil km / h!

Y no es necesario ser grande para causar daños: a tales velocidades, unos pocos milímetros de escombros podrían ser suficientes para descomponer un satélite. Sin embargo, según las estimaciones, ¡hoy hay 135 millones de fragmentos de más de 1 mm en órbita!

La misión RemoveDEBRIS que corre sobre nuestras cabezas aún tiene que abordar los escombros actuales. Estos son objetivos artificiales, lanzados por RemoveSAT, que deberían permitir validar los métodos de captura antes de considerar su uso mañana en escombros más grandes.

Los satélites de control de la contaminación están muy atrasados

Porque los desafíos técnicos son numerosos. En septiembre, un pequeño satélite lanzó con éxito su red hacia un objetivo. Puede parecer simple, pero se necesitaron seis años para desarrollar esta red para que no se enrede a medida que avanza hacia los restos y se envuelve bien a su alrededor.

Para asegurar la captura final y el sellado de la red a su objetivo, estos últimos están equipados con pesas, cada una de las cuales incluye un pequeño impulsor. En cuanto a la bayoneta, que se utilizó con éxito el pasado mes de febrero, era necesario asegurarse de que su impacto en el objetivo no generara nuevos escombros. Entonces, los ingenieros lo diseñaron de tal manera que la metralla del impacto cayera al interior de la estructura fortificada.

Finalmente, en la etapa final de la misión RemoveDEBRIS, que originalmente estaba programada para marzo de 2019, el satélite de basura desplegará una vela de freno de 5 metros de ancho que lo desviará a la atmósfera, donde será consumido con sus restos.

Un objeto realista fuera de la órbita es de hasta 800 km, pero mucho menos que eso, la densidad atmosférica residual disminuye muy rápidamente con la altitud y la fuerza de arrastre disminuye. Por lo tanto, no todos los desechos en el espacio, dispersos a una distancia de hasta 36.000 km, no pueden neutralizarse de esta manera. De ahí la importancia de trabajar también en otros sistemas de limpieza de espacios.

El efecto cascada debe ser contenido

La carrera por los trabajadores del saneamiento acaba de comenzar. Lo que está en juego es fundamental: incluso si el respeto por la ley espacial es insustituible, se estima que las sucesivas colisiones de objetos orbitales que ya se encuentran en el espacio son suficientes para aumentar naturalmente el número de fragmentos entre 700 y 1.100 km de altitud.

Este efecto en cadena, llamado síndrome de Kessler, puede bloquear lentamente los diferentes orbitales, haciendo que su uso sea más difícil, si no imposible, en los próximos siglos.

Sin embargo, si uno comienza respetando la ley espacial, y si elimina de 5 a 10 objetos de los escombros más grandes, como las etapas superiores de los cohetes cada año, entonces eso puede ser suficiente para combatir el síndrome de Kessler. Así que no lo perdimos todo … con la condición de que RemoveSAT es el primero, no el último, de una larga lista de limpiadores de espacios.

De acuerdo con la pregunta frecuente n. ° 34 de Cieloesazul.com.

Una pregunta publicada originalmente en 2020.

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